Iraq: In the shadow of the Halabja massacre
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In 1988 Saddam Hussein orchestrated one of the worst massacres of the 20th century. During the Iran-Iraq war (1980-1988), the Baghdad regime accused the Kurds of treason and collaboration with the Iranian army. On March 16th the town of Halabja, in Iraqi Kurdistan, was bombarded with chemical weapons in retaliation. In just a few hours, 5,000 people were killed. The wounds of this massacre have still not healed. Report by Sophie Marchesin and Marine Courtade, translated and voiced for France 24 by Josh Vardey. 


Every time Loukman Abdul Kader comes here, he relives a nightmare … 25 years ago, on 16th May, he watched helplessly as his family was asphyxiated by deadly gas while trapped in the cellar. He has never wanted to sell the house.. so it remains as it was left… A haunted shell- and a dangerous one.


SOT Loukman: A few years ago, we had some chickens. One morning I realised they weren’t in the courtyard and when I went to look for them- I saw that they had died in the cellar. I put some more chickens in there and they also died. We don’t go down there anymore.


He doesn’t touch the succulent fruit on the pomegranate tree that flowers in the garden every year.


SOT Loukman: We don’t dare to eat the fruit. We still have doubts- so we stopped picking it. We’re afraid that the effects of the chemical gas still lie in the soil- that they can be transferred to the fruit and then contaminate us.


The story of Loukman Abdul Kader is not an isolated one – it’s shared by thousands of the Kurds who live in Halabja and its surroundings. It’s the story of a region destroyed by chemical weapons – and which, 25 years later, is still paying the price.


On the 16th March 1988, after the Kurds had sworn allegiance to Iran, former Iraqi President Saddam Hussein ordered a massacre. His cousin, known as Chemical Ali, directed the attack. In just a few hours, 5,000 people lay dead and 10,000 wounded. The West remained silent – at the time, Washington saw Hussein as an ally against Iran.

Original Text

A chaque fois qu’il entre ici, Loukman Abdul Kader revit le même cauchemar : le 16 mars 1988, Il a vu sa famille mourir asphyxiée par les gaz chimiques, piégée dans la cave.

Cette maison, il n’a jamais voulu la vendre. Elle est restée telle qu’elle. Comme une maison hantée. Et surtout il est persuadé qu’elle peut encore tuer.


SON Loukman: « Il y a quelques années, on avait des poulets. Un matin, je me suis rendu compte qu’ils n’étaient pas dans la cour et quand je les ai cherché, j’ai vu qu’ils étaient morts dans la cave. Alors j’ai remis des poulets dans la cave et ils sont morts à leur tour. Du coup on n’y va plus du tout. »


Il ne touche plus à son beau grenadier qui, chaque année à la même époque, refleurit dans son jardin. Pour les mêmes raisons, les mêmes peurs.


SON Loukman: « On n’a pas osé manger ces fruits. On avait des doutes. On s’empêche de les cueillir, de peur que les effets des gaz chimiques perdurent dans la terre, que ça se transmette aux fruits et qu’on soit ensuite contaminés. »


L’histoire de Loukman Abdul Kader, c’est l’histoire de milliers de Kurdes qui habitent Halabja et ses environs. L’histoire d’une région détruite à l’arme chimique et qui en paye aujourd’hui encore le prix. 25 ans après.


Le 16 mars 1988, parce que les Kurdes prêtent allégeance à l’Iran, Saddam Hussein orchestre l’un des plus grands massacres du XXème siècle. C’est son cousin, Ali le chimique, qui mène l’attaque. Halabja est écrasé par les gaz : plus de 5 000 morts et 10 000 blessés en l’espace de quelques heures. Les pays occidentaux ne disent rien. A l’époque, ils soutiennent Saddam Hussein contre l’Iran.